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Les satellites de Mars

Vue d'artiste de Mars et de ses deux satellites : Phobos et Deimos

 

Les lunes de la planète Mars

Les deux lunes de Mars, Phobos et Deimos orbitent prés de la planète, à quelques milliers de kilomètres de celle-ci. Elles sont liées à Mars par les forces de marées, montrant toujours la même face dans sa direction. Comme Phobos orbite autour de Mars plus rapidement que ne tourne la planète elle-même, les forces de marées font décroître son rayon orbital de manière lente, mais constante, au rythme de 9 cm par an. Dans 20 à 40 millions d'années, Phobos s'écrasera sur la surface martienne. Deimos, en revanche, est assez éloigné pour que son orbite tende plutôt à s'éloigner, cela de manière infiniment lente.

Les deux satellites ont été découverts en 1877 par Asaph Hall, et semblent à première vue avoir été nommés d'après les personnages de Phobos et de Deimos de la mythologie grecque, les fils du dieu Arès de la Grèce antique. Mais en fait, cette dénomination est un érudit clin d'œil aux habitués des lettres classiques, et une allusion à un vers grec, " Le Dieu de la guerre arrive, flanqué de ses deux satellites (=hommes de main) peur et terreur " : si les fils d'Arès étaient ainsi nommés, c'est tout simplement parce que Phobos signifie en grec " peur ", et Deimos " terreur ".

 

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Image : © Calvin J. Hamilton
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